Στοιχεία που υποδεικνύουν πως ο πλανήτης Άρης μπορούσε να υποστηρίξει την ύπαρξη ζωής στο μακρινό παρελθόν, αλλά και πολύ μυστηριώδεις εποχιακές αλλαγές στην ατμόσφαιρα του Κόκκινου Πλανήτη, έφερε στο φως το όχημα Curiosity της NASA.

Δείγματα από δύο ιζηματοειδή πετρώματα διαπιστώθηκε πως περιέχουν οργανική ύλη, και συγκεκριμένα μακρομόρια που συνήθως σχετίζονται με την ζωή και θυμίζουν τα δομικά υλικά των υδρογονανθράκων που βρίσκουμε κάτω από την επιφάνεια της Γης.

Παρά ταύτα, τα οργανικά μόρια δεν αποδεικνύουν τελεσίδικα την ύπαρξη ζωής, καθώς μπορεί να σχηματιστούν και από μη βιολογικές διεργασίες, όπως διευκρινίζουν οι ερευνητές της NASA σε δημοσίευμα στο περιοδικό Science.

Τα δείγματα συνελέγησαν από πετρώματα που σχηματίστηκαν στον βυθό αρχαίας λίμνης και είναι ηλικίας 3,5 δισεκατομμυρίων ετών, κάτι που αντανακλά και την ηλικία των μορίων. Βρίσκονταν κοντά στην επιφάνεια, σε βάθος περίπου πέντε εκατοστών, που τους παρείχε επαρκή ασφάλεια από την καταστροφική ραδιενέργεια που πλήττει τον Άρη από το διάστημα.

«Το Curiosity δεν έχει συμπεράνει την πηγή των οργανικών μορίων», δηλαδή αν πρόκειται για απομεινάρια αρχαίας ζωής, τροφή για αρχαία ζωή ή εάν σχηματίστηκαν απουσία της ζωής, δήλωσε η Τζεν Έιγκενμπρον, μέλος της ερευνητικής ομάδας της NASA και επικεφαλής της ομάδας που δημοσιεύει την μελέτη στο «Science».

Σε κάθε περίπτωση όμως, τα ευρήματα περιέχουν στοιχεία που θα μας επιτρέψουν να κατανοήσουμε καλύτερα την εξέλιξη των πλανητικών συνθηκών στον Κόκκινο Πλανήτη.

Μεθάνιο, μεθάνιο

Το Curiosity εντόπισε επίσης εποχικές διακυμάνσεις στην παρουσία μεθανίου στην αρειανή ατμόσφαιρα.

Οι αλλαγές παρατηρήθηκαν σε βάθος σχεδόν τριών ετών στον Άρη, που ισοδυναμούν με περίπου έξι χρόνια στην Γη.

Συγκεκριμένα, το Curiosity διαπίστωσε πως συγκεντρώσεις μεθανίου είναι αυξημένες τους ζεστούς θερινούς μήνες και μειώνονται κάθε χειμώνα, στην περιοχή του Κρατήρα Γκέιλ.

Το μεθάνιο είναι βραχύβιο αέριο και η σταθερή ύπαρξή του, ειδικά με περιοδικές αυξομειώσεις, υποδεικνύει την ύπαρξη σταθερής πηγής. Στην Γη το μεθάνιο προέρχεται πρωτίστως από τις βιολογικές δραστηριότητες οικοσυστημάτων.

Μολονότι οι διακυμάνσεις μεθανίου μπορεί να έχουν μη βιολογική προέλευση, τα ευρήματα επιτρέπουν στους ερευνητές να κατανοήσουν καλύτερα την ατμόσφαιρα του πλανήτη.

«Είναι η πρώτη φορά που βλέπουμε κάτι επαναλαμβανόμενο στην ιστορία του μεθανίου, οπότε έχουμε μια λαβή για να το καταλάβουμε», δήλωσε ο επικεφαλής συντάκτης της δεύτερης δημοσίευσης της NASA στο «Science», Κρις Γουέμπστερ.

Οι νέες ανακαλύψεις ανοίγουν τον δρόμο για περαιτέρω έρευνα στον Άρη. Το όχημα Mars 2020 της NASA και το ρόβερ ExoMars της Ευρωπαϊκής Υπηρεσίας Διαστήματος έχουν μεγαλύτερες τεχνικές δυνατότητες από το Curiosity και συνεπώς θα μπορούν να κάνουν γεωτρήσεις σε μεγαλύτερα, πιο προστατευμένα βάθη σε ιζήματα.

«Υπάρχουν σημάδια ζωής στον Άρη; Δεν ξέρουμε, αλλά αυτά τα αποτελέσματα μας λένε πως είμαστε στον σωστό δρόμο», είπε ο υπεύθυνος ερευνών για τον Κόκκινο Πλανήτη στην NASA, Μάικλ Μέιερ.


Πηγή: skai,gr